Outro dia, enquanto assistia meu gênero favorito de TV, TV de alimentos, pensei em minha tese de graduação em 2010 – “A domesticação do curry e o ideal imperial no século XIX: reflexões culinárias do Raj britânico”. Na verdade, eu era um grande nerd. E então pensei: há algo relevante para recuperar do valor do trabalho daquele ano para trazer para 2020? Assim, como parte do meu ‘desafio diário de escrever’ durante o Coronapocalypse, adaptei e revisei meu longo artigo da faculdade em um trecho de esperança interessante para sua diversão.

Minha refeição favorita é o curry de frango da minha mãe. Quando criança, salpiquei meu banquete de curry e arroz com ovos cozidos, passas, bacon e amendoim. E, é claro, deixei um lugar no meu prato para uma porção de chutney de manga do major Grey e uma pilha saudável de bananas assadas. Foi só um pouco mais velho que percebi que ‘curry’ é um prato indiano. Então, por que estava na mesa da minha família americana branca nos anos 90? E por que os restaurantes indianos não servem esses mesmos condimentos com seus molhos? Acontece que minha família, originária da Grã-Bretanha, come caril de frango há gerações. Além disso, nossa versão do curry de frango é na verdade uma bastardização britânica de um autêntico prato indiano. E esses nossos estranhos condimentos teriam sido encontrados na mesa do almoço de muitos expatriados britânicos (também conhecidos como anglo-indianos) que viviam na Índia durante o século XIX. Caril, kedgeree, picles, mulligatawny, chutney de manga, soco e até molho de Worcestershire do meu major Grey são apenas alguns dos alimentos amados do Ocidente que saíram da violenta colonização da Índia.

De todos os legados do Raj britânico, a comida indiana parece ser a mais enraizada na cultura popular britânica.

A própria rainha Vitória (r. 1876–1901) empregava dois cozinheiros indianos cujo único dever era preparar o curry que era servido no almoço todos os dias.

O rei George V (r. 1910–1936) comeu curry quase todos os dias no almoço, tendo desenvolvido um gosto por ele na Índia.

Mesmo após o fim do domínio britânico na Índia, o prato principal servido a 300 convidados de almoço internacional na coroação da rainha Elizabeth II (r. 1952-presente) era uma salada de frango em uma maionese com sabor de curry. Esta invenção, chamada Coronation Chicken, permanece popular de várias formas.

E em 1997, uma pesquisa da Gallup anunciou que o curry era a comida favorita do país.

No entanto, a história do curry da minha infância é complicada, entrelaçada com a evolução da ideologia imperial, da política, do comércio e até dos papéis de gênero ao longo de centenas de anos.

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No auge do início do século XX, o Império Britânico abrangeu posses em seis continentes; representava mais de um quinto da massa terrestre da Terra e um quarto de sua população. No centro desse vasto império estava a Índia, a joia em sua coroa.

Especiarias atraíram a Grã-Bretanha para a Índia. A fim de obter algum tipo de fatia da torta do mercado comercial asiático que estava sendo monopolizada pelos portugueses e holandeses, a rainha Elizabeth (r. 1558–1603) concedeu uma carta a um pequeno grupo de comerciantes de uma empresa comercial. Em 1601, quatro navios zarparam para as ilhas de especiarias do Pacífico. Nos primeiros anos de viagens simples realizadas de maneira modesta, os britânicos concentraram seus esforços em torno da Bantam em Java (atual Indonésia), mas logo ficou claro que as bases comerciais na Índia seriam úteis. Muitos dos habitantes das ilhas das especiarias não estavam interessados ​​nos produtos britânicos, mas trocariam com prazer especiarias como cravo, pimenta e noz-moscada em troca de produtos têxteis indianos – musselinas, chintzes e chitas.

Ao longo dos séculos XVII e XVIII, as primeiras gerações de oficiais britânicos na Companhia das Índias Orientais, também conhecidas como “nabobs”, participaram de muitos dos costumes da Índia. Eles estudaram os clássicos indianos, persa (a língua do Império Mughal) e mitologia hindu. Esses primeiros colonos comerciantes tinham amantes indianas, usavam roupas indianas, fumavam narguilé e comiam comida indiana. Mais tarde, porém, ocorreu uma anglicização drástica e metódica dos assentamentos britânicos na Índia.

Embora os comerciantes da Companhia das Índias Orientais não se interessassem a princípio pela construção de impérios, suas atividades comerciais os envolveram no tecido político da Índia. Eles viriam a ver a vantagem econômica de adquirir território onde poderiam cobrar impostos. O grande momento decisivo da Companhia ocorreu com a grande rebelião indiana de 1857. Quando os britânicos finalmente reprimiram a rebelião, eles apertaram seu domínio sobre a Índia e o controle passou da Companhia para a Coroa.

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A ideologia imperial evoluiu para um dos “destinos manifestos”, que enfatizavam uma natureza separada e “inerentemente superior” da raça britânica. Como parte da campanha para se diferenciar da população indígena, a comida indiana se tornou cada vez mais rara na mesa britânica. Com a conclusão do Canal de Suez, em 1869, a passagem para a Índia foi reduzida de três meses para três semanas, permitindo um afluxo de recém-chegados à colônia, com o objetivo de importar a vida britânica.

Como a Grã-Bretanha procurava possuir a Índia, eles procuravam controlar sua culinária. Os britânicos pegaram a culinária indiana e a adaptaram de acordo com os costumes britânicos. A palavra em inglês “curry” é provavelmente derivada da palavra tâmil kari, um termo para pimenta preta. Essa idéia de “curry” é um conceito que os britânicos inventaram como termo genérico para qualquer prato com tempero com um molho grosso. Os gostos e ingredientes indianos diferiam drasticamente de região para região e de religião para religião; não havia um “sabor” único nos pratos. No entanto, ao longo do século XIX, os “caril” tornaram-se firmemente estabelecidos na cultura alimentar vitoriana. A Grã-Bretanha ficou tão inundada por livros de culinária anglo-indianos que, em breve, as receitas de caril não estavam mais nas categorias de pratos “estrangeiros”. Até o final do século XIX, até mercearias não especializadas em Londres normalmente estocavam pós e pastas de curry, como “Pasta de caril do capitão White”. Com essa dependência excessiva de curry em pó, as nuances da culinária indiana foram perdidas. O curry foi efetivamente padronizado e domesticado pelos britânicos e incorporado à sua culinária nacional.

Uma Narayan vincula a fabricação colonial britânica de curry à fabricação da Índia: “A própria Índia foi ingerida no Império – pois a Índia como uma entidade política contemporânea foi fabricada pelo domínio britânico, que substituiu o masala do império Moghul e vários estados principescos pelo significante unitário ‘Índia’, assim como o pó de caril britânico substituiu os masalas locais. ”

Então, quando você se sentar para a próxima refeição, pense nas raízes. A história da comida está cheia de violência. Mas também é repleto de histórias maravilhosas de tradições, aventura e inovação. Pois qual seria a nossa noção de ‘culinária italiana’ sem o tomate chegar das Américas? Ao esclarecer a história da comida, podemos aprofundar nossa compreensão de uma cultura e das pessoas que prepararam pratos para seus parentes e reis em toda a civilização humana.